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La Nativité à la provençale : les santons

À l’instar des marchés et des sapins de Noël, bon nombre des traditions célébrées en France au mois de décembre ont été apportées par les Alsaciens. Pourtant, il est une tradition originaire du sud-est de la France qui s’est diffusée vers le nord. Elle consiste à représenter la naissance de Jésus dans un contexte provençal à l’aide de figurines d’argile : les santons de Provence. Si les représentations de la Nativité existent depuis l’aube de la chrétienté sous forme de peinture murale, les crèches que nous connaissons aujourd’hui sont à mettre sur le compte de François d’Assise qui vécut à Greccio dans le centre de l’Italie au XIIIe siècle, où il eut l’idée de mettre en scène la naissance de Jésus à l’aide de quelques habitants du village chargés de camper les principaux protagonistes, probablement afin de mieux en raconter l’histoire. Par la suite, bien que l’idée ne fût pas du goût des autorités papales, la pratique s’est diffusée toujours plus loin, souvent à l’aide de statues constituées de matériaux divers.

La tradition des santons de Provence remonte à la Révolution française, lors de laquelle bon nombre d’églises durent fermer leurs portes et interrompre leurs cérémonies, si bien que des paroissiens commencèrent à recréer chez eux des crèches miniatures à l’aide de figurines à la période de Noël. En 1798, un sculpteur marseillais nommé Jean-Louis Lagnel réalisa des moules en plâtres pour fabriquer en quantité et à peu de frais des santons en argile qu’il ne resterait qu’à peindre. Il s’inspira de gens de son entourage – de leurs traits, de leurs habits et de leur activité – figeant ainsi sans le vouloir l’esthétique des santons de Provence dans son époque. Aujourd’hui, la technique a un peu évolué dans le sens où les figurines subissent désormais une cuisson et qu’elles existent en plusieurs dimensions. Pourtant après plus de deux siècles, on retrouve toujours les mêmes personnages incontournables qui, Noël après Noël, continuent à vivre au XIXe siècle et qui, un par un, viennent enrichir les crèches familiales autour de Marie, Joseph, Jésus et des Rois mages : un bœuf, un âne, des moutons, mais aussi un berger, puis toute une série de personnages caractérisés par leur profession et même l’idiot du village – « le ravi ».

Le meilleur endroit pour se renseigner et acheter des santons est certainement la foire de Marseille qui en est à sa 211e édition. Il est également possible d’admirer les crèches à Avignon ou Grignan, impressionnantes par leur taille, qui recréent chacune un paysage provençal avec ses collines, ses vignobles, ses champs et ses villages perchés. Les santons sont également le thème central de l’écomusée de Fontaine-de-Vaucluse, tandis que d’autres musées leur sont dédiés au Val près de Brignoles, à Cavaillon ou encore aux Baux-de-Provence.